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Bela Lugosi

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El verdadero nombre de Bela Lugosi era Bela Ferenc Dezso Blasko. Nació el 20 de octubre de 1882 en Lugos, Hungría. Era el menor de 4 hermanos, y cursó estudios de arte dramatico en Budapest. Su padre, un banquero acomodado, murió cuando el tenia unos 12 años. Viéndose en la necesidad de trabajar, lo hizo de minero y en el ferrocarril, hasta que su hermana pudo introducirlo en el teatro, interpretando pequeños papeles en el teatro principal de Szabadka. A fuerza de voluntad y de querer aprender, sus actuaciones fueron mejorando, interpretando cada vez mejores papeles a través de toda Hungría, y cada vez en ciudades mas grandes. A menudo cantó en opereta. Con el tiempo llegó a tener un renombre en los teatros de Budapest.

Durante la 1ª Guerra Mundial, se alistó voluntario en el ejercito para defender a su país, llegando a ser teniente, hasta que herido, tuvo que dejarlo en 1916. Al regresar a la vida civil volvió a interpretar, actuando en una docena de películas, la mayoría bajo el nombre de "Arisztid Olt". Tuvo que exiliarse en 1919 debido a su actividad política durante la republica de Consejos. Emigró a Alemania, por entonces centro de la producción cinematográfica de la época, donde intervino en 11 películas, y luego a EEUU, tras un viaje en un barco de vapor donde para pagarse el pasaje tuvo que ponerse a trabajar de ayudante de las maquinas del barco. A la edad de cuarenta años, Bela Lugosi veía por primera vez las costas norteamericanas, la tierra prometida. Desembarcó en el puerto de Nueva Orleans en 1921, luego fue a Nueva York, y en 1923 llega a Los Ángeles y a Hollywood en busca de trabajo. Su primera película en los EEUU es 'El mudo mandato' (The Silent Command, 1923). Su apellido cambió. Queriendo homenajear a su ciudad, se apodó "Lugossy", para dejarlo luego simplemente en "Lugosi", Bela Lugosi.

En 1923, aún sin saber hablar ingles, encarnó a Fernando, el apache español, en la producción de Broadway 'The Red Poppy', aprendiéndose el guión de memoria. Siguió luego interviniendo en películas mudas, pero hastiado por la poca relevancia de sus papeles, decide que su carrera ira mejor en el teatro, en concreto a Broadway. En 1927 la gran oportunidad le vino de la mano del personaje inmortal creado por Bram Stoker, Drácula, en una versión teatral que recorrería el país y Canadá con un éxito inmediato, y lo interpretaría durante tres años.

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El intervalo de tres años que duró su experiencia teatral, en el que fue haciéndose un nombre en el mundo artístico, lo alternaba con apariciones en películas que poco a poco hacían que los periódicos hablaran de esa estrella extranjera. La Universal, Firts Nacional, Metro Goldwyn Meyer, fueron algunos de los estudios cinematográficos en que Bela Lugosi empezaba a despuntar, aun con papeles pequeños y secundarios. Hasta que llegó la versión cinematográfica que hizo la Universal de la obra literaria de Bram Stoker 'Dracula'. Versión de 1931 que seguía la obra teatral y que protagonizó Bela Lugosi, catapultando su figura hacia lo mas alto.

En la película, Lugosi pudo expresar todo lo que había aprendido durante los 30 años de profesión: las expresiones faciales, los gestos, que unido a la elegancia, le auparon en un sitio entre los grandes. Solamente volvería a interpretar a Drácula en dos ocasiones: en 'Return of the Vampire' de 1944, aunque en vez de Drácula, el personaje se llamaba Armand Tesla, y en 'Contra los fantasmas' (Abbott and Costello meet Frankenstein) de 1948.

Tras su éxito en 'Dracula', Lugosi fue el escogido para dar vida a otro hito de la literatura, "Frankenstein" de la escritora Mary Shelley, en la película 'El doctor Frankenstein' (Frankenstein) 1931, de nuevo con la productora Universal. Le correspondía el papel del Monstruo pero Lugosi no se veia en el papel, oculto su rostro tras una gruesa capa de maquillaje que impediria al publico reconocerle y ni siquiera tenia dialogo. Rechazó el papel y decidió interpretar al Dr. Mirakle de la adaptación del cuento de Poe "Los crímenes de la calle Morgue", en la película 'Doble asesinato en la calle Morgue' (Murders in the Rue Morgue) 1932, dirigida por Robert Florey. Película que contaba con una estética expresionista influencias del cine germano y que recibió criticas terribles, pero que sin embargo contaba con una actuación portentosa de Bela Lugosi.

La siguiente película donde intervino Lugosi se convirtió en un clásico, y sin pretenderlo: "La legión de los hombres sin alma" (White Zombie) 1932, primera película que trataba el tema de los zombies, dirigida por Víctor Halperin, con el actor húngaro personificando a Murder Legendre, un hechicero encargado de convertir a las personas en muertos vivos. Película de bajísimo coste, que obtuvo un éxito inmenso, y donde Lugosi hizo una de sus mejores actuaciones.

Le siguió su interpretación del villano oriental Roxor en 'Chandú the Magician' (1932). En 'La Isla de las almas perdidas' (Island of Lost Souls) 1932, dirigida por Erle C. Kenton y estupenda adaptación de la novela de H. G. Wells "La Isla del Dr. Moreau", aparecía brevemente como el hombre mono recitador de la ley, con un maquillaje peludo que le cubría todo el rostro. Lugosi consiguió poca recompensa para el esfuerzo realizado. Quería evitar el encasillarse en un personaje, Drácula, pero viendo como le anunciaban en la promoción de la película, la esperanza desaparecía: Bela 'Drácula' Lugosi.

La etapa de los años 30 fue la mas fructífera para el actor, una breve edad dorada donde el actor se encumbró junto a los grandes actores y actrices del star sistem de la epoca, con continuos idilios con las actrices más famosas, y matrimonios que apenas duraban semanas. Sin embargo, esta fama proporcionada por su gran éxito Drácula, que le hacia participar de los mejores fastos hollywoodienses y vivir como toda gran estrella que se precie, empezó a disminuir apenas pasados unos años del estreno de la película de Tod Browning. Para el publico seguía presente, pero sus papeles eran cada vez menos importantes y con intervalos de paro forzoso que con el tiempo seria lo habitual.


Uno de los papeles más importantes que rechazó Bela Lugosi fue el de la criatura de Frankenstein. No obstante, a James Whale, el director encargado de la película, no le convenció Lugosi. En realidad, Lugosi como la criatura no convencia a nadie, a lo que no ayudaba nada el espantoso y grotesco maquillaje inicial del monstruo. Si el estudio tenia intención de mantenerlo en el papel, era por lo obvio: su fama tras Drácula le había convertido en el actor principal del estudio para las películas de terror. Además, en ese momento no había otro actor que pudiera hacer ese papel. James Whale, avalado por el estudio, se dispuso buscar a otro actor. Ese otro actor fue Boris Karloff.

Lugosi y Karloff se convirtieron en los dos grandes actores por excelencia de las peliculas de terror, y compartieron los titulos de crédito en siete peliculas: 'Satanás' (The Black Cat) 1934, 'El cuervo' (The Raven) 1935, 'El poder invisible' (The Invisible Ray) 1936, 'La sombra de Frankenstein' (Son of Frankenstein) 1939, "Black Friday" (1940), "You'll Find Out" (1940) y 'El ladrón de cadáveres' (The body snatcher) 1945, su ultima colaboración juntos.

En uno de estos encuentros con Karloff, Bela Lugosi intervino en la tercera secuela de la pelicula Frankenstein, la mencionada 'La sombra de Frankenstein' (Son of Frankenstein) 1939, dando vida a Igor, el jorobado, uno de sus mejores papeles que mostraba la versatibilidad del actor. Posteriormente, el personaje de Frankenstein volvería a su vida, esta vez sin Boris Karloff, en 'El fantasma de Frankenstein' (The Ghost of Frankenstein) de 1942, donde repitió el papel de Igor y en 'Frankenstein y el Hombre lobo' (Frankenstein meets the wolfman) de 1943, donde interpretó por primera y única vez a la criatura de Frankenstein.

Drácula... Drácula... ¿que fue Drácula? Una bendición y a la vez una maldición. ¿Como se puede vivir bajo el estigma de lo que no se es? A pesar de los años transcurridos, aun se le identificaba como Drácula, y el mismo llegó a creerse una reencarnación del mismo. En 1936 nacería su unico hijo, Bela Jr.

Su carrera iba cayendo en picado. Los papeles fueron cada vez peores, con menos presencia del actor, incluso con escenas cortadas, como ocurrió con la mencionada 'Black Friday' (1940), donde ni siquiera aparecían juntos en escena Lugosi y Karloff, uno de los alicientes de la película.

La única solución posible fue irse a estudios pequeños para trabajar en películas de bajísimo presupuesto en una trayectoria descendente que era ya la norma habitual. Estudios como Producers Releasing Pictures (PRC) donde protagonizó 'El murciélago diabólico' (The Dev
il Bat) 1941, o la productora Monogram Pictures. Con la Monogram, llegaría a rodar unas nueve películas, 'Spooks Run Wild' (1941), 'El fantasma invisible' (The invisible Ghost) 1941, 'Black Dragons' (1942), 'The Corpse Vanishes' (1942), 'Bowery at Midnight' (1942), 'The Ape Man' (1943), 'La casa encantada' (Ghosts on the Loose) 1943, 'Voodoo Man' (1944) y 'Return of the Ape Man' (1944). Peliculas con guiones inconsistentes, donde la estrella deambulaba como alma en pena sin perder el oficio que siempre le caracterizó, dando vida a científicos locos, asesino sin escrúpulos, hombre mono y algún espía.

Siguió interpretando donde podía. Daba igual que la película fuera de misterio, de terror, o una parodia. Lo importante era trabajar. Su nombre, como una gran marca siniestra, aparecía en los titulos de créditos de películas al servicio de cómicos de clase z de la época y hoy olvidados completamente o casi olvidados como The Ritz Brothers, el grupo de gamberros East Side Kids o los cómicos Wally Brown y Alan Carney.

De esta serie de pseudo cómicos, destacan por si solos los cómicos Bud Abbott y Lou Costello, pareja con algo más de renombre, y con los que Bela se las veria en 'Contra los fantasmas' (Abbott and Costello meet Frankenstein) 1948, interpretando su papel más celebre, Dracula.


(Bela Lugosi con Helen Chandler en Drácula de 1931, en la foto de la drecha)

Los años 50 definitivamente era la etapa final de Bela Lugosi. Olvidado por los grandes estudios de cine, miseria, actuaciones en club nocturnos, alcohólico y adicto a la morfina. La morfina fue su fiel compañera desde mediados de la década de los años 30, y le servia para aliviar los dolores de espalda que arrastraba durante años. La cura se convirtió en adicción. Solo seis peliculas en esta década. De nuevo dos comedias, una con el cómico ingles Arthur Lucan 'Old Mother Riley Meets the Vampire' (1952) y la otra junto a, de nuevo, dos cómicos, Sammy Petrillo y Duke Mitchell en 'Bela Lugosi Meets a Brooklyn Gorilla' (1952). Claros exponentes del esfuerzo del actor por permanecer en activo y donde el lado siniestro, como no, venia de Bela Lugosi.

Entonces un director, Edward D. Wood Jr, más conocido como Ed Wood, llamó a su puerta. Este director, considerado el peor director de la historia del cine, consiguió que su ídolo Lugosi interviniera en 'Glen or Glenda?' (1953), y en 'La novia del monstruo' (Bride of the Monster) 1956, películas donde Bela Lugosi tomaba sus últimos contactos con la cámara. Aun a pesar de tener en mente otra actuación en 'Plan 9 del espacio exterior' (Plan 9 from Outer Space) 1958, de nuevo con Ed Wood, no pudo ser. En esta última, Ed Wood usó escenas rodadas por él con Bela Lugosi anteriores a su muerte.
 
La mala salud del actor lo llevó a la tumba el 16 de agosto de 1956, después de sufrir un ataque al corazón en Los Ángeles, a la edad de 73 años. Por deseo propio, se le enterró con su capa negra forrada de satén rojo, y su traje de Drácula. Su tumba esta en Holy Cross Cemetery, Los Ángeles. Dejó un hijo y a una viuda, Hope Lininger, antigua fan del actor, que se convirtió en la quinta y ultima esposa del actor. El cómico Joe Bishop, al hablar de su muerte, decía "He´ll be back". Sin lugar a dudas, Lugosi sigue presente, símbolo de toda una generación de fans. Su personaje más inmortal, Drácula, ha quedado como el más elegante vampiro de la Historia.


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